大和實驗室所長談Thinkpad 25周年人機介面的改變


慶祝 ThinkPad 產品推出25周年之際,Lenovo除了推出限量的25周年限定款之外,還特別請日本大和實驗室所長來談談設計的變動。

1992年 BM推出首款 ThinkPad產品,至今已經25年,從首款類似平板電腦的產品開啟的產品線,一直到現在都是商用筆記型電腦極佳的選擇。外型方正且採用黑色塗裝的ThinkPad系列筆記型電腦,其設計靈感來自於日本的漆器便當盒,也有大家所熟知的「小黑」暱稱,許多年來各代商品總是有令人讚歎的設計或功能。


日本大和實驗室(大和研究所)長橫田聰一

談起「小黑」時一定要提到負責設計的日本大和實驗室(大和研究所),這次聯想特別邀請大和實驗室所長橫田聰一來臺灣與大家分享一些ThinkPad設計的想法。橫田聰一(横田聡一)在1984年便加入 IBM,前面大約十年都負責大型主機相關的工作,在 1997加入ThinkPad團隊。目前經屬於Lenovo旗下的大和實驗室,還是負責許多創新技術的開發。和過往IBM時代相比,特別是後期因為其PC部門虧錢而不願投資,能取得的資源較少,使得相關研發工作受到阻礙。轉換至本來就以PC為主業Lenvo後,ThinkPad是賺錢的部分,研發的經費較為充裕,新技術引進的速度也加快許多。

過去ThinkPad的產品裡,人機介面包括鍵盤、小紅點(TrackPoint)總是讓使用者津津樂道。ThinkPad機種的鍵盤向來擁有良好的鍵程與舒適度,許多使用者用過後就不喜歡其它家的產品。不過近幾年來鍵盤的設計仍有改變,最大的變革之一就是從七列改成六列。橫田所長指出,過去第七列鍵盤大都為了連接傳統主機而設計,一般人使用的機率並不高,因此思考許久還是改成六列,改六列之後,多出來的空間就可以做更多的應用,包括讓電池的空間加大擁有更大的電量,提升使用時間。但是在限量的 25周年紀念版上,還是變成七行鍵盤,不過許多按鍵功能已經改變。


以T470為基礎推出的ThinkPad 25周年紀念版筆電特別重現七行鍵盤,部分按鍵印刷也不同,可惜臺灣目前不會販售

另一個明顯的改變則是鍵盤改成孤島式按鍵,鍵程也略為縮短。橫田所長解釋如此的改變主要是追求機身的輕、薄,過去 ThinkPad鍵盤按鍵採用 2.5mm鍵程,但是要強化結構並耐用的要求下,在鍵盤下方得加上金屬片,在追求更薄的機身下,此結果便會影響下方許多空間的利用。新的孤島鍵盤,每個按鍵之間的整片結構剛好就可以做結構強化而不再需要下方的金屬片。至於鍵程方面,大和實驗室花了一年多的研究,讓最新的鍵盤鍵程縮短至 1.8mm,卻仍能提供良好的舒適感與回饋感。在最新的 X1 Carbon機種上,還引進靜音鍵盤,包括 TouchPad按鍵也是如此,讓操作更為安靜避免吵到其它人。

在各種功能當中,橫田所長本身最喜歡「小紅點」(TrackPoint),因為它為位鍵盤間,使用時雙手可以不用離開鍵盤,比較不會有中斷工作的感覺。根據統計,喜歡使用「小紅點」的使用者,大都是過去已經習慣使用的人,但是初次使用ThinkPad產品的人還是習慣用TouchPad或是滑鼠,為此目前新世代的ThinkPad同時具有「小紅點」與TouchPad。大略統計目前「小紅點」與TouchPad使用者的比例,大約為 3:7。由於這三成的使用者都是 ThinkPad忠實愛用者,橫田所長認為短時間內「小紅點」一定還會存在,沒有取消的計畫。


ThinkPad T470s

在筆記型電追求更輕更薄的時代下,ThinkPad在新機種中也逐漸變得更薄,然而商用機種要更輕、薄並非做不到,而是要慢慢來。橫田所長說明商用機面對的環境多變,不像家用機那麼單純,為了因應不同環境需求,商用機種需要考慮更多。

以連接性來說,家用消費機種可以快速引進USB Type-C做為連接周邊主要端子,但是商用機就要考量多樣的連結性,最好同時提供包括 USB Type-A、Type-C、HDMI與VGA等連接埠,而這些連接埠尺寸便會限制機身的厚度。此外企業大量採購商用機種時,還要考量管理性、擴充性與周邊一致性的投資,新機種一下改變太多時,導致舊有設備不易連接時,企業可能就不願採用。


ThinkPad X270

在新一代機種追求更薄的機身之下,也改變了電池的設計,過往筆記型電腦大都使用可更換式電池,因為以前的系統功耗較高,電池無法提供太長的使用時間,使用者也就習慣多買一顆使用,但是可更換式電池卻造成機身輕薄化的限制。現在新的系統,不論軟、硬體到零組件,都會追求省電,讓功耗減少,固定在機身內的電池已經可以輕鬆提供超過十小時的使用時間,因此 ThinkPad也已經朝向內建電池設計發展,未來會有更多機種加入。

引進創新功能一直是 ThinkPad的特色之一,為了不斷擁有創新功能,大和實驗室追求創新來源多樣,包括供應商、Lenovo的創新中心的合作,當然還有消費者的回應。另外他們也鼓勵內部員工隨時將想到的新想法具體化,大和實驗室中有專門將新想法具體化的部門,一旦有新的設計想法,會立即做出原型。當大家看到原型出現時一定會引發更多的應用與想法,所以快速將原型具體化非常重要。

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